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北美“殭屍鹿”是假的但致命“病毒”是真的

近日,北美多個地區的鹿群被一種致死率100%的“神秘病毒”感染,患病的鹿目光渙散、瘦骨嶙峋、肢體不協調、流著口水、具有攻擊性,怎麼聽都很像是電影《釜山行》開頭中出現的“殭屍鹿”,引發不少人的恐慌情緒,甚至有人宣稱喪屍來襲,末日降臨。

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電影《釜山行》中的殭屍鹿(圖片來源:豆瓣電影)

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出現CWD症狀的鹿(圖片來源:wikipedia)

喪屍的說法顯然缺乏科學依據,但本次疫情的確不容小覷。美國疾控中心(CDC)發布的疫情通報顯示,美國至少有24個州的251個縣、加拿大至少有2個省出現了此病情,包括麋鹿、駝鹿在內的多個種群都受到感染。

這種病波及範圍廣,感染率高,美國許多地區鹿群感染率超過10%,局部地區超過25%,而圈養的鹿群感染情況最為嚴重,有的地方甚至超過79%。最可怕的是,目前科學家們還沒有研究出針對這種病的疫苗或者任何有效的治療手段。

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美國CWD分佈情況(圖片來源:CDC)

到底是什麼病毒如此兇猛?人類有沒有可能被感染呢?

人們對本次出現的病毒也並非一無所知,它名為“朊病毒(Prion)”,但並非傳統意義上的病毒,而是一種不含核酸,具有自我複制能力和感染性的畸形蛋白質,被它感染的鹿會患上慢性消耗病(CWD:Chronic Wasting Disease),出現種種形似喪屍的症狀。朊病毒主要損害鹿的中樞神經系統,即腦和脊髓,科學家解剖發現患病的鹿腦都呈現不同程度的萎縮和空洞。這種病早在20世紀60年代美國科羅拉多州的圈養鹿群中就發現了,除了北美地區,在挪威、芬蘭以及韓國都出現過此病例。

朊病毒在鹿群中可以通過母體、唾液、血液、口水、乳汁、尿液和糞便傳播,鹿身體的各個部分,包括鹿茸都有可能潛伏著朊病毒,而患病動物接觸過的水源、土地、植被和其他動物也都可能被病毒感染,健康的鹿接觸到這些被污染的東西,也有可能患病。

鹿群自身的移動、人類的運輸都會導致疫情的擴散。2016年3月,挪威科學家在發現了首例CWD,沒想到這些病毒居然漂洋過海來到了歐洲。一些科學家分析,病毒可能是通過捕獵誘餌用的鹿尿液商品或者旅行者的鞋子、工具被帶進了挪威。

由於這種病目前沒有有效的治療方法,疫情發生後,人們主要採取的是捕殺和隔離等較為被動的控製手段。CWD不僅危害鹿群,還會危害生態環境,一旦某地域發生大規模的CWD疫情,想要整治好環境再次提供給鹿群生活就非常困難了,患病鹿群的棲息地可能被隔離數年之久,但隔離之後能否徹底清除患病根源卻是個未知數。

朊病毒不僅能感染鹿群,還可以感染羊、牛、貓等動物。這些病症中,有一種大家一定不陌生,那就是“瘋牛病”。

最早發現感染朊病毒的動物其實是羊,由於養殖場將患病的羊內臟和骨頭做成飼料餵給牛,才導致牛染上了朊病毒,出現身體痙攣抽搐,體態不穩,體重下降、情緒暴躁等症狀,這就是牛腦海綿狀病(BSE),俗稱瘋牛病。

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感染瘋牛病而無法站立的牛(圖片來源:wikipedia)

科學家認為有足夠證據表明,食用感染瘋牛病的牛肉可能使人感染上“人類瘋牛病”,即變異型克雅氏病(vCJD),患者會出現神經錯亂、視力模糊、平衡障礙、身體消瘦等症狀,而變異型克雅氏病又可能通過手術、母嬰、以及某些地區食人習俗等方式來進一步傳播。

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瘋牛病的傳播(圖片來源:CDC)

那麼人會像感染瘋牛病一樣感染上發生在鹿群中的CWD嗎?這一問題的答案,並沒有想像中的那樣明確和樂觀,現階段我們並不能徹底排除人類感染CWD的可能性。

有許多科學家認為,目前沒有出現人類因為食用被感染的鹿肉而患病的案例,也沒有任何證據顯示CWD存在感染人的可能性。他們提出種屬屏障(species barrier)作為依據,認為不同種屬來源的朊蛋白無法相互傳播。

明尼蘇達大學傳染病研究與政策中心主任邁克爾·奧斯特霍爾德對此問題則持不同態度,他表示已與政府部門溝通,本次疫情應當被當做公共衛生問題來對待,並聲稱接下來幾年內將可能會出現人類感染CWD病例,而且是大量出現而非孤立的案例。

此時此刻,不知道大家還有沒有心情惦記一個重要的問題:那還能不能吃鹿肉?

其實,美國人民比我們更想知道答案。

美國疾控中心指出,食用受感染的鹿肉是CWD感染人類可能性最大的方式,而美國恰恰是個食鹿大國。2006~2007年的一項調查顯示,20%的美國人表示曾經有過獵鹿經驗,超過2/3的人表示曾經吃過鹿肉,這一龐大的群體很可能會暴露在CWD風險之下。事實上明尼蘇達大學科學家的數據顯示,有人正在吃被CWD感染的鹿!而且每年高達7000~15000頭,還以20%的速度不斷增長。

對此,美國疾控中心並沒有直接禁止,而是給出了詳細建議,提醒人們要注意預防。除了食客之外,屠宰廠工人、狩獵者、獸醫等有機會接觸患病動物的職業也應當小心謹慎。

比如食用時,應當先將鹿肉送到檢測機構檢測。不過這種方法也並非萬全之策,因為CWD存在無法檢測的“窗口期”,而且不是每個地區都有具備檢測資質的機構。另外,不要接觸和食用出現異常行為的鹿或者鹿的屍體。打獵後處理鹿肉時,應當佩戴橡膠或乳膠手套,盡量縮短與鹿接觸的時間,特別要注意避開腦和脊髓。另外,如果專業人士處理鹿肉,記得要將鹿肉單獨處理等等。聽上去都挺麻煩的,不知道有多少美國人會謹遵疾控中心的指導,排除萬難也要繼續吃鹿肉呢?

目前所有朊病毒導致的疾病,無論發生在動物還是在人類身上都是無藥可醫且絕對致死的,還是勸喜好野味的朋友們還是不要在敏感時期以身試險,食用來源不明的鹿肉,畢竟好好活著才有機會吃到更多好吃的。

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