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日本擬開採巨量稀土金屬,可供全世界半無限使用,或改變遊戲規則

稀土金屬是鈧、釔和鑭系元素共17種化學元素的合稱,是現代生活不可或缺的的一部分,是更環保生產技術的需要,廣泛應用於國防工業、冶金、機械、石油、化工、玻璃、陶瓷等幾乎所有領域。

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稀土金屬由於其獨特的磁性、發光和電化學特性,有助於在許多技術中幫助我們減輕重量,減少排放,降低能耗消耗的同時發揮更大的作用,或者提供更高的效率、性能、小型化、速度、耐用性和熱穩定性等。

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稀土金屬號稱稀,實際大多數並不罕見,在地殼中含量相當豐富,比如鈰在地殼元素中佔0.0068%,排名第25,與我們常見的銅差不多,比鉛還高,然後是釹(26位),鑭(27位),釔(28位)。即使是含量最低的稀土镥,也比地殼中黃金的含量高200倍!稀土之所以稀,是因為它們一般兩兩在一起生成合金,很難分離出來;在地殼中分佈也相當分散,很少能找到可以商業開發的礦藏。

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全世界探明的稀土礦約9261萬噸,中國占36%,然而世界上90%的稀土金屬都是由中國供應的。這是因為稀土開採要損失大量土方,造成環境污染,加之發達國家工資高企,生產成本很高,故而長期從中國廉價進口,中國不得不開始進行管控,也在國際上引發了較大糾紛。

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不過去年4月,日本宣布已發現巨量稀土礦藏,足以滿足全世界數百年“半無限”的需求。該礦藏位於南鳥島附近1850公里的海底,研究人員通過海底取出的10米岩心層積物,發現在2500平方公里的區域內,蘊藏著大約1600萬噸稀土,是1900年以來所有開采出來的稀土元素的5倍。其中釔足以滿足全世界780年的需求,鏑730年,銪620年,铽420年。

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不過,和稀土礦一起發現的,還有一個很不好的壞消息,科學家們還不知道該怎樣從6公里深的海床,把0.6米到1.2米厚的稀土礦給提到海面上來;當然,好消息也不是沒有,該處海域是日本的專屬經濟區,科學家們可以有大把的時間去想辦法,而不用擔心稀土被誰給搶走了。

根據科學警報(ScienceAlert)12月30日的報導,日本正進行進一步的研究,以尋找最便宜的開採辦法,希望能改變遊戲規則,控制全球稀土供應。

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