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顛覆你認知的科學:最新研究發現,白蟻竟然是森林衛士!

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撰稿:白小白,編輯:徐德文

白蟻是害蟲,恐怕任何人對此都沒有異議。白蟻胃口奇大、食物喜好怪異,是少數可以分解木質素的動物之一,能在短短幾個月時間內吃掉一座木質房子;即使是其它結構房屋,木製門窗和家具也難逃其口,而且防不勝防……白蟻在任何時候,都是一個讓人牙齒癢癢的大問題。

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其實我們對白蟻恨得牙癢有點沒道理,畢竟白蟻2億5千萬年前就已生活在地球上了,它們才是地球上的土著居民,我們反倒是闖進印第安、澳洲部落的侵略者,把它們從自己的土地上驅逐出去。利物浦大學漢娜.格里菲斯(Hannah Griffiths)博士的團隊最近在《科學》雜誌上發表了一篇研究文章,更是為白蟻正了名,我們眼裡本該是森林害蟲的白蟻,卻恰恰是保護森林的功勳衛士!

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2015年,格里菲斯的團隊決定在印度尼西亞婆羅洲研究微生物和白蟻對森林生態環境的影響,為此在熱帶雨林裡設置了一個2500平方米的實驗區域。研究人員在這片森林裡放置了4000卷衛生紙——裡面有白蟻門最喜歡的纖維素,科學家們形容是給白蟻們送去巧克力,然而這些“巧克力”卻不懷好意,研究人員在裡面放置了專門針對白蟻的毒藥,從而將這片森林裡的所有白蟻都消滅殆盡——而其它動物不會受到影響。這就意味著,這塊森林如果與其它森林相比有什麼異樣,都可歸因於白蟻的影響。

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就在實驗開始的時候,一件意外的事情發生了,太平洋爆發了有史以來最大的厄爾尼諾現象,導致婆羅洲的森林極端乾旱,向大氣中釋放了25億噸二氧化碳。研究人員本來以為乾旱會破壞這次實驗,結果卻意外發現,白蟻在乾旱條件下反而活得更加滋潤,而且還提高了土壤濕度,讓森林尤其是樹木幼苗更加容易度過“時艱”!

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通過分析沒有白蟻的實驗組森林與4個正常對照組森林的觀察數據,研究人員吃驚地發現,對照組的土壤水分明顯高於實驗組,更加有利於植物的生長與存活。科學家們對於為什麼會出現這種令人意外的情況還無法完全解釋,但他們認為,天氣非常潮濕的時候,地下水分更多,白蟻在地下的活動會受到一定限制;而乾旱天氣來臨的時候,白蟻更容易挖掘隧道,將地下深處的水分帶到地表,並被白蟻的巢穴鎖定。

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這一點在乾旱期間與恢復降雨後白蟻數量的對比中尤為明顯,乾旱期間的白蟻數量是正常的一倍以上,白蟻越多就意味著土壤中的水分與養分越充足,就可以讓植物更容易存活。所以白蟻並不是百害而無一利,它們的存在有助於保護森林讓其免於遭受干旱的影響,是災難時候的重要力量。

格里菲斯聲稱:“如果我們沒有遇到這次乾旱,就不會知道白蟻會有多重要,這應該使人類更加警醒,不能隨意破壞生物多樣性。”

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每一種生物誕生在地球上必定有其特殊的任務與使命,在我們還沒有真正了解之前,萬不可以隨意破壞生態平衡,就像白蟻一樣,如果只知其害而不知其利,竭盡全力地消滅它們,造成生態環境的毀滅與破壞,帶給人類的災難將是不可逆轉的。

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